ACTIVIDAD VOLUNTARIA ¿por qué existe el voluntariado en áreas protegidas?
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La principal actividad socioeconómica de Costa Rica es el turismo ecológico, seguida de la agricultura de exportación de café y banano a los mercados de Norteamérica y Europa.

Costa Rica es reconocida a nivel mundial como promotora de la conservación y del uso sostenible los recursos naturales. Anualmente millones de turistas visitan el país para conocer sus atractivos naturales, sus playas, su biodiversidad y sus Áreas Protegidas. En el año 2009, la llegada de turistas significó un ingreso de 950 000 millones de dólares al país. Mucho de este dinero proviene de turistas que visitan las 168 Áreas Silvestres Protegidas que hay en el país.

Los Parques Nacionales Manuel Antonio, Volcán Poás y Volcán Irazú, son las Áreas Protegidas que reciben mayor visitación y por ende más ingresos económicos por concepto de entradas. Sin embargo, este dinero no queda en las áreas protegidas sino que va hacia las arcas del Estado. Siendo Costa Rica un país en vías de desarrollo, este dinero debe ser distribuido en las diversas necesidades y proyectos de educación social, vivienda, salud e infraestructura vial que tiene el país. Por lo que la remesas de dinero por concepto de ambiente y mejoras a las Áreas Protegidas se reduce notablemente.

Esta limitante de recursos económicos hace que el Sistema Nacional de Áreas de Conservación (SINAC) de Costa Rica no cuente con el presupuesto necesario o idóneo para contratar al personal necesario para que proteja los Parques Nacionales, Refugios de Vida Silvestre, Reservas, etc, además de que impide que se realicen las mejoras de infraestructura y desarrollo para consolidar el sistema. Es a partir de aquí que nace el voluntariado como medio para llenar esa carencia de personal para labores de protección y mantenimiento. El voluntario viene a llenar a ese espacio de personal que hace falta. La ayuda en cuanto a trabajo voluntario es muy valiosa, por lo que los voluntarios y voluntarias, son un apoyo incondicional que se necesita para desarrollar muchísimos trabajos que hacen falta y que si no fuera de esa manera, no se llevarían a cabo.

¿Por qué existe el voluntariado en las Áreas Protegidas?
Hacer conciencia sobre la importancia de salvaguardar los recursos naturales para las futuras generaciones es importante, pero significa solo el principio de la solución del problema. Una vez que se tiene un grupo de gente consciente del asunto ¿qué hacemos con ellos? Es común llegar a una comunidad y encontrar a un grupo de personas que nos dicen: nosotros queremos proteger los recursos naturales de esta zona, y que nos digan ¿ cómo podemos hacer para lograrlo ?.

Cooperar con las Áreas Protegidas es una de las respuestas que se le pueden dar en la actualidad a estas comunidades y en este sentido el programa significa una opción para ello. Por tanto, el voluntariado no depende de la cantidad de funcionarios que tenga un Área Protegida para operar, ni tampoco de sus necesidades, ya que no representa mano de obra barata o gratuita, más bien representa una manifestación de la conciencia colectiva que busca una forma de manifestarse en acciones concretas y gratificantes.

¿Por qué es importante mantenerlo y acrecentarlo?
El voluntariado en las Áreas Silvestres Protegidas, tiene cuatro aspectos relevantes que lo transforman en una actividad muy importante para el Sistema y para el país en general por lo siguiente:
  • Es una actividad necesaria: El país atraviesa por una situación en la que el aparato estatal está siendo reducido y por ello se disminuye su capacidad de operación. En este sentido las Áreas Silvestres Protegidas no están exentas de este proceso y se han visto afectadas por la reducción de guardaparques de campo para su desarrollo. Esto significa que cada vez se hace más importante la participación de la sociedad civil en aquellos programas que fueron destinados exclusivamente al gobierno.
  • Es una actividad que apoya la conciencia ciudadana Existe en la actualidad una creciente conciencia en la ciudadanía costarricense por conservar el patrimonio natural. En este sentido, además de facilitar una opción de colaboración para aquellos ciudadanos conscientes, esta actividad crea un vínculo especial y muy directo entre ellos y la realidad interna de las Áreas Silvestres Protegidas, muy difícil de conocer en otras circunstancias. Este vínculo le proporciona una actitud de respeto y solidaridad y se convierte al participante en un potencial protector de este recurso. Es por eso que el programa se vuelve un medio práctico y eficiente de educación ambiental.
  • Es una actividad productiva Anualmente participan de los programas de ASVO alrededor de 1800 voluntarios nacionales e internacionales que invierten su tiempo en las actividades de educación ambiental, protección, atención a los visitantes, vigilancia de centros operativos, mantenimiento, diseño y construcción de instalaciones, senderos, miradores entre otros, lo que beneficia al MINAE y al SINAC. El trabajo aportado por los voluntarios de ASVO anualmente es de aproximadamente más de 20 mil días de trabajo, produciendo un ahorro significativo al estado costarricense.
  • Es una actividad rentable Si el MINAE hubiese tenido que pagar por tan importantes labores durante esa cantidad de tiempo, su erogación hubiese sido alrededor de cerca de $300.000. Esto es posible con una inversión anual cercana de 35 millones de colones, costo aproximado de operación de la oficina central lo que significa que el programa, en términos financieros, tiene una rentabilidad de un 82%.



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